historia de los procesos de destilación

La historia de la destilación tiene miles de años. Este procedimiento consiste en la vaporización y posterior condensación de una materia sólida o líquida, a través de la separación de los líquidos, en diversas fracciones según su punto de ebullición. En CurioSfera-Historia.com, te explicamos el origen e historia de los procedimientos de destilación y su evolución.

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Historia de la destilación

El calor representa la única fuente ener­gética de que dispone el hombre, desde sus orígenes, para la transformación química de la materia. El calor es parte del proceso de destilación.

Aunque en términos generales, los comien­zos de la destilación moderna se ubican en la época romana, existe certeza de que algunas técnicas de destilación y sublimación se uti­lizaban a partir del IV milenio a.C. en Mesopotamia.

Los arqueólogos sacan esta conclusión por la forma de algunos envases descubiertos en las ruinas de Tepe Gawra, cerca de la ciudad actual de Mosul, en Irak.

Origen de la destilación moderna

Unos textos acadios del siglo XIII a. C., mencionan la preparación de perfumes por medio de la sublimación, o sea, por medio de la vaporización de sólidos sin pasar por la fase líquida. Unas gomas de incienso, unas semillas de balsamero y la mirra son tratadas con aceites calientes y vapor en unos recipientes cuyas partes supriores reciben el producto sublima­do.

La destilación y la sublimación son mencionadas en forma clara por primera vez en la obra De materia médica, del médico y botánico griego Dioscórides, en el siglo I de nuestra era.

La técnica de sublima­ción del mercurio usada por este erudito griego fue probablemente el punto de partida para los alquimistas de Alejandría, que luego van a desarrollar las técnicas modernas de desti­lación.

Los alambiques alejandrinos

Éstos agregaron al recipiente principal uno o más tubos para la evacuación directa del pro­ducto de la destilación hacia un lugar refri­gerado. Este método permite hacer una des­tilación continua y completa de las materias.

A partir de los alambiques alejandrinos, creados en la época helenística, o sea, en los primeros siglos de nuestra era, evolucionaron las formas medievales, árabe-musulmanas y occidentales.

Por otra parte, e independientemente, China tiene una evolución paralela a la que ocurre en el Próximo Oriente árabe y en Occidente. Esta técnica, fundamental para la química y la industria química, permanece sin cambios hasta el siglo XVIII, con excepción de dos mejoramientos:

  1. El alarga­miento del conducto del aparato, que se nota ya en el período helenístico y que permite obtener una mejor refrigeración y una mayor cantidad de producto destilado. La forma curva de los nuevos alambiques, que adoptan cuando se alarga el tubo, explica el nombre de estos instrumentos: retorta.
  2. En el siglo XIV la introducción de dispositivos de refrigeración en las distintas partes del alambique facilita la condensación y evita el sobrecalentamiento.

Primeros productos destilados de la historia

Un sinnúmero de productos de la destilación son obtenidos en los alambiques medievales. Los primeros de los que se tiene constancia son el alcohol, el agua, el perfume, el petróleo, la pez y el mercurio:

Destilación del alcohol

El más conocido es obviamente la destilación del alcohol, fabricado por primera vez con certeza en Salerno en el siglo XII.

Sin embargo, parece que ya es conocido en Asia central en el si­glo III, y en China a partir del siglo VII: del arte sutil de la destilación del vino resulta el alco­hol etílico, llamado aguardiente desde la Edad Media. Además de su uso como bebida alco­hólica fuerte, se emplea como remedio en la medicina de aquella época.

El agua destilada

El agua también se destila. Los intentos por desalinizar el agua de mar son muy antiguos. Este procedimiento, concebido por Aristóte­les y Plinio, fue descrito por Alejandro de Afrodisias en el siglo III, y se encuentran numerosas representaciones de alambiques para la desalinización del agua en los tratados occidentales de los siglos XVI, XVII y XVIII.

La desti­lación de sulfatas permite obtener ácidos mine­rales, como el ácido sulfúrico (aceite de vitriolo), el aqua fortis y el aqua regia.

Destilación de perfumes

La desti­lación de esencias de plantas y de flores, reali­zada primero por los árabes, da origen a los perfumes.

Destilación del petróleo

La destilación del petróleo, practica­da por Calínico de Bizancio hacia el 670, da una materia bituminosa que, cuando se mezcla con el salitre, resulta ser el temible fuego griego, cuyo uso militar se extiende con rapidez

Destilación de la pez

En la destilación de la pez (producto del alquitrán o la trementina), según la descripción de De materia Médica, del griego Dioscórides, en el siglo I de nuestra era, se usa el dispositivo muy rudimentario.

El aceite de pez se obtiene al separar la parte acuosa que se deposita en la parte alta, de la misma forma que lo hace el suero. Esta parte acuo­sa se retira durante la cocción de la pez al colocar lana limpia por encima. Esta lana se humedece con el vapor que sube, y es estrujada en un recipiente durante todo el proceso de cocción de la pez.

Destilación del mercurio

Este procedimiento tiene probablemente su origen en una técnica más sencilla en que se usaba sólo un recipiente y su tapa. Sirve de punto de partida para el desarrollo de diversas técnicas de destilación empleadas por los muy hábiles químicos de Alejandría.

El mercurio se prepara a partir de un producto llamado minio, o también (en forma incorrecta) cina­brio. Un plato de hierro con el minio se coloca al fondo de un recipiente de barro y, se tapa el recipiente con un frasco en forma de cantimplora puesto boca abajo, sellándose con masilla la circunferencia de contacto.

Se coloca el recipiente sobre un fuego de madera. El hollín que se ha pegado a la tapa, una vez raspado y enfriado, se transforma en mercurio.

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